Call For Papers: The making of contemporary scientific popularization. Innovations, actors and networks in Third Republic France. Deadline: 16th January 2023.

Extension of the Call for papers – Thematic issue Cahiers d’histoire du Cnam
Edited by Axel Hohnsbein, Catherine Radtka, Viera Rebolledo-Dhuin and Norbert Verdier

The making of contemporary scientific popularization. Innovations, actors and networks in Third Republic France
La fabrique de la vulgarisation scientifique contemporaine. Innovations, acteurs et réseaux dans la France de la Troisième République


The large-scale dissemination of scientific and technical knowledge in the nineteenth and twentieth centuries has given rise to numerous studies in social history of science. Since the publication of several seminal works in the 1980s and 1990s, research programs have contributed to an ongoing discussion of the issues, audiences, actors, and practices of scientific popularization through topics such as the place of amateurs in science, science fiction literature, the representation of science in theater, cinema and television, and the circulation of knowledge in and through scientific journals. This issue of the Cahiers d’histoire du Cnam, devoted to France during the Third Republic, draws on these historiographical developments to examine the way in which contemporary popular science was structured in this prolific period. The main lines of inquiry are (1) the study of actors and the structuring of professions; (2) the study of media and intermediality; and (3) the study of audiences and reception practices of popular science works.

One-page proposals for articles, in French or in English, must be sent to the four editors of the thematic issue by 16 January 2023.


Inscrite dans le cadre d’une histoire sociale des sciences, l’analyse d’un vaste mouvement de diffusion des connaissances scientifiques et techniques se déployant aux XIXe et XXe siècles a donné lieu à de nombreux travaux. Depuis les ouvrages séminaux parus dans les années 1980- 90, plusieurs programmes de recherche ont, par des entrées comme la place des amateurs en science, la littérature d’anticipation, les mises en scène des sciences, la circulation des savoirs scientifiques dans et par les revues, continué à enrichir les réflexions sur les enjeux, les publics, les acteurs et les pratiques de la vulgarisation scientifique1. Ce numéro des Cahiers d’histoire du Cnam, consacré à la France de la Troisième République, s’appuie sur ces évolutions historiographiques pour interroger la manière dont se structure la vulgarisation scientifique contemporaine dans cette période foisonnante. Les principaux axes suggérés sont (1) l’étude des acteurs et de la structuration des métiers ; (2) l’étude des supports et l’intermédialité ; (3) l’étude des publics et pratiques de consommation de la vulgarisation.


El análisis de un amplio movimiento de difusión de los conocimientos científicos y técnicos en los siglos XIX y XX ha dado lugar a numerosos trabajos que se enmarcan en una historia social

1 Nous renvoyons à la bibliographie proposée à la suite de cet appel qui, sans prétention à l’exhaustivité, a été établie pour rendre compte de l’importance de ces premiers travaux ainsi que de la diversité des recherches ultérieures.

de las ciencias. Tras las publicaciones seminales de los años 1980 y 1990, varios programas de investigación han seguido enriqueciendo las reflexiones sobre las apuestas, los públicos, los actores y las prácticas de la divulgación científica, a través de entradas como el lugar de los aficionados en la ciencia, la literatura de anticipación, las escenificaciones de la ciencia y la circulación de los saberes científicos en y por las revistas. Este número de los Cahiers d’histoire du Cnam, dedicado a la Francia de la Tercera República, se inspira en estos desarrollos historiográficos para cuestionar el modo en que se estructura la vulgarización científica contemporánea en este prolífico periodo. Las principales líneas de investigación propuestas son (1) el estudio de los actores y la estructuración de las profesiones; (2) el estudio de los medios de comunicación y la intermedialidad; (3) el estudio de las audiencias y de las prácticas de consumo de la divulgación.

Las propuestas tendrán que ser escritas, en francés o en inglés, sin superar una página. Deben ser enviadas a los cuatro coordinadores del número antes del 16 de enero de 2023.


The advent of the Twnetieth Century was not easy for the popularization of science: the marvelous imagery of progress may have endured, but there was also some dissonance. The stormy media debate about the “bankruptcy of science”2 is the best-known example. This critical moment closed a sequence of three decades of frenetic activity during which scientific progress was perceived as a growing and cumulative process, with discoveries and inventions benefiting from increasingly well-organized dissemination in the media.

The defeat of 1870 acted as a powerful source of motivation for the organization of a scientific community that responded to the same motto: “science must henceforth attract a great deal of public attention.”3 In concrete terms, a closer relationship between popularizers and scientists was established, while the founding of La Nature by Gaston Tissandier (1843-1899) in 1873 and the growing success of the Revue scientifique are good illustrations of the professionalization of popularization activities. Practices that had already taken place during the Second Empire continued their development.

In this first period of the Third Republic, scientific conferences, large exhibitions and other scientific spectacles influenced commercial practices, leisure and cultural activities all at once: scientific games and toys, theatrical devices using the prowess of engineering to attract spectators, scientific attractions at the entrances of department stores, a multiplicity of collections of popular science publications, both documentary and fictional, whose materiality constantly diversified, etc. The number of innovations increased. The circulation of scientific and technical knowledge to a variety of target audiences (scholarly and amateur, popular and elite, male and female, schoolchildren and leisure readers, urban and rural, etc.) benefited from more and more channels. At the end of the Nineteenth Century, science became omnipresent in the public space, including in a fictional form, which was well illustrated by

2 This famous formula distorts somewhat the initial statement of Ferdinand Brunetière, « Après une visite au Vatican », Revue des Deux Mondes, 1er janvier 1895, p. 97-118.
3 Émile Alglave, La Revue scientifique de la France et de l’étranger, 1er juillet 1871, p. 1.

popular novels: while scientific knowledge was not always well understood, science was indeed popular.

The situation changed at the end of the Nineteenth Century: the aging and death of some of the pioneers of professional popularization, the spread of technologies which transformed numerous inventions into sports and leisure activities (velocipedics, motoring, photography), the appearance of new media (cinema, then radio), dangerous scientific discoveries (X-rays, radium) which required keeping amateurs at a distance, etc. Symbolically, Ferdinand Brunetière (1843-1906) inflamed the debate in 1895 by referring to the “partial failure of science”,4 but the intransigent Catholicism of the Maison de la Bonne Presse had long preceded him in action. The Editions de la Bonne Presse, who since 1884 had owned the review Cosmos, founded by Abbé François Moigno (1804-1884), launched a fierce fight for a Catholic conception of science that was strongly opposed to the ideological positions of the Ligue de l’enseignement. Changes in the dynamics of the history of publishing on the one hand, and of the history of science and technology on the other hand, mingled with educational and political stakes attributed to science, and modified the domain of scientific popularization.

The crisis that began at the dawn of the Twentieth Century did not mean that science was suddenly being rejected by the general public, but it did lead to a redistribution of content formerly associated with the popularization of science and to a repositioning of the people who popularized science. For instance, a new form of sports press took over many subjects that could have been related to hygiene or physiological studies (running, gymnastics), mechanics (various means of locomotion) or physics and chemistry (photography). Deprived of some of its most popular subjects, the popular science press chose to return to a form that was perhaps more austere but more identifiable: many periodicals thus gave up publishing on a weekly basis and became bi-monthly or even monthly, as if rarity were a guarantee of seriousness. From this point of view, the publication of the first issue of La Science et la vie in 1913 corresponds to the birth of a new media standard. Bookstores also adapted: in a context where science was revealing more and more of its deadly potential, the influence of authors such as Maurice Renard (1875-1939) pushed futuristic writings into the more disturbing realms of fantasy.5

The popularization of science also evolved with media techniques, pedagogical and philosophical thinking, as well as with the involvement of scientists in the promotion of science in the political sphere or to the general public. The history of the cinematograph is thus intimately linked to scientific investigation practices in laboratories and to the dissemination of science, with scientific films emerging as an independent commercial genre in the 1910s. In the interwar period, when the dissemination of science by scientists themselves was valued at the expense of the activity of professional popularizers, the films of Jean Painlevé (1902- 1989) corresponded to the project of highlighting science in motion, which was also perceptible in the process leading to the founding of the Palais de la Découverte in 1937. More generally, various actors seized upon this “new instrument of propaganda” to promote the use of new techniques, to implement health education and to spread scientific knowledge

4 See above footnote 2.
5 The scientific anticipation novel has been the subject of a separate project funded by the Agence nationale de la Recherche (cf.

(creation of municipal, school and ministerial film libraries; development of educational film offices, etc.) 6.

These numerous examples allow us to perceive the extent to which the popularization of science evolved during the Third Republic and led to various forms of mediation, some of which are still practiced today. This issue of the Cahiers d’histoire du CNAM will be dedicated to the study of the emergence and circulation (national, international, from one socio- economic sector to another, etc.) of certain practices. It will also focus on their deployment and evolution according to the success with the public and the consideration they received from scholars.

We suggest several lines of research. They include, but are not limited to:

1. Actors and structuring of professions: who are the protagonists involved in practices of popularization or in the support (economic, material) given to popularizers? How do these workers become professionals? What relationships do they have with scholars and with the political and economic communities? What role(s) do networks and associations (AFAS, CNAM alumni, Scientia Conferences, etc.) play in this structuring?

2. Media of popularization and intermediality: paper, cinema, photography, radio, exhibitions, live shows, advertisements, toy collections, etc. In particular, what were the roles of publishers, manufacturers of scientific objects and advertisers in the deployment of certain media? How were images and references borrowed from one to another? The circulation of popularizers or, on the contrary, the specializations that some developed for a particular medium could also produce fruitful analyses.

3. Audiences and consumption practices of popularization: who were the readers, spectators of popularization of science? In what spaces (domestic, museum, academic or equivalent, commercial, etc.), what circumstances (events such as prize-giving and birthday parties, universal exhibitions, or rather daily life) and in what forms (school, post-school, entertainment) did they consume popularization of science?

Proposals for articles

Proposals for articles, in French or in English, should not exceed one page. In addition to a tentative title and subject, as well as the format envisaged (see below), they should include a short bibliography and a presentation of the sources. They must be received by the editors of the thematic issue before January 16, 2023.

According to the standards of the journal, articles in French or English will be submitted to the editorial board and to two independent experts. The Cahiers d’histoire du Cnam accepts three formats of texts:

– Research papers: between 45,000 and 75,000 characters;
– Notes or summary articles: between 25,000 and 45,000 characters;

6 These works were mainly developed by researchers in film studies; they also meet the history of popular education and scientific teaching. In the bibliography, we list several reference works. We also invite the redears to refer to the bibliographic selection made within the research program “Histoire entrecroisée du Cnam et du cinéma” presented in Catherine Radtka and Robert Nardone, « Le cinématographe au prisme du CNAM : pistes pour un travail futur », Cahiers d’histoire du CNAM, vol. 12, n° 2, 2019, p. 225-240.

– Short papers: approximately 10,000 characters.

The format will be confirmed during the editorial process thanks to exchanges between authors and coordinators.


Submission of proposals: January 16, 2023 Editorial board response: January 31, 2023 Delivery of articles: July 15, 2023 Publication: April 2024


Emails should be sent to all coordinators at the following addresses:

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